Reader’s Digest beloont triatleet Joachim Franz voor strijd tegen aids

Joachim Franz (48) beloond voor onuitputtelijke inzet voor aids-patienten wereldwijd
Duitse aids-activist en triatleet is Reader’s Digest Europeaan van het Jaar 2009

Amsterdam, zondag 7 december 2008 – Reader’s Digest roept de Duitse aids-activist Joachim Franz uit tot Europeaan van het Jaar 2009. De uitgeverij bekroont de triatleet voor zijn tomeloze wereldwijde inzet in de strijd tegen HIV en aids. Dankzij indrukwekkende fysieke stunts, zamelde Franz alleen vorig jaar al bijna een half miljoen euro in voor het goede doel. In 2000 en 2006 ging de eretitel naar een Nederlander, respectievelijk naar Paul van Buitenen en Ayaan Hirsi Ali.

Tot zijn dertigste levensjaar werkte Franz in de fabriek van Volkswagen in Duitsland. Toen besloot hij echter om zijn leven radicaal om te gooien. Hij realiseerde zich dat zijn leven totaal niet was geworden zoals hij zich had voorgenomen en besloot zich te richten op een gezonder leven. Franz – toen nog kampend met fors overgewicht – stopte met roken en drinken, begon veel te sporten en viel dankzij fanatiek hardlopen en wielrennen ruim veertig kilo af.

Begin jaren ’90 richtte Franz zich op de Triatlon met als doel deel te nemen aan de beroemde Ironman Triatlon op Hawaï. Een zwaar auto-ongeluk brak hem echter op en Franz was aangewezen op een revalidatieperiode van achttien maanden. Tijdens deze revalidatie nam zijn leven opnieuw een wending, toen hij een oud-klasgenoot ontmoette die leed aan aids. Hij stond zijn hervonden vriend bij tot aan zijn dood, waarna hij tijdens wedstrijden in Zuid-Afrika, de Filippijnen en Nepal nog bewuster werd van de pijnlijke gevolgen van de ongeneeslijke ziekte. Vanaf dat moment besloot Franz zijn sportcarrière te combineren met zijn inzet voor het goede doel.

‘Betekenisloze pijn’
Om geld in te zamelen ten behoeve van de strijd tegen HIV, fietste hij onder meer van Parijs naar Dakar en overbrugde hij per fiets en te voet de afstand van Kaapstad tot Johannesburg. Een blessure aan zijn achillespees dwong hem hierbij bijna tot opgeven, maar Franz weigerde te stoppen en sprak de woorden “hoe kan ik door dorpen rennen waar negentig procent van de bevolking is omgekomen, en vervolgens klagen over zo’n betekenisloze pijn?” In 2004 beklommen Franz en zijn team Pik Pobedy, de hoogste berg van Kyrgyzstan, waar zij een drie meter lang aids ribbon ophingen om ook in Azie aandacht te vragen voor HIV. Alleen afgelopen jaar al zamelde Joachim Franz 400.000 euro in met imposante projecten over de gehele wereld.

Europeaan van het Jaar
De titel ‘Europeaan van het Jaar’ wordt jaarlijks door de 21 Europese hoofdredacteuren van Reader’s Digest toegekend aan de persoon die volgens hen de beste belichaming vormt van de tradities en waarden van het hedendaagse Europa. De eretitel Europeaan van het Jaar 2009 en een bedrag van vijfduizend euro worden begin volgend jaar uitgereikt tijdens een officiele ceremonie. In Nederland mochten Ayaan Hirsi Ali (2006) en Paul van Buitenen (2000) de prijs al in ontvangst nemen. Vorig jaar ging de titel naar de 72-jarige Franse econome Maria Nowak voor haar financiele hulp aan werklozen, immigranten en bewoners van achterstandswijken. Een uitgebreid artikel over Joachim Franz, de winnaar van 2009, is te lezen in het januarinummer van Reader’s Digest, verkrijgbaar vanaf 15 december.