Onbewust kijken naar seksuele beelden activeert het brein

Zelfs onbewust waargenomen seksuele beelden activeren de beloningsgebieden in het brein. Dopamine blijkt de sterkte van die activatie bovendien te beïnvloeden. Deze bevindingen publiceren onderzoekers van het Leids Universitair Medisch Centrum (LUMC), het Leiden Institute for Brain and Cognition (LIBC) en het Centre for Human Drug Research (CHDR) in het tijdschrift  Neuropsychopharmacology.

26 milliseconde
Voor dit onderzoek slikte één groep gezonde mannen een dopamine-agonist (L-DOPA), een tweede groep kreeg een dopamine-antagonist (haloperidol) en een derde groep mannen slikte een placebo. Dopamine is een neurotransmitter in de hersenen die betrokken is bij het anticiperen op beloning. L-DOPA stimuleert dopamine, terwijl haloperidol de stof juist afremt. De proefpersonen zagen vervolgens in een MRI-scanner afwisselend seksuele beelden, neutrale beelden en beelden die negatieve emoties oproepen. Alle beelden waren slechts 26 milliseconde zichtbaar, wat te kort is voor bewuste waarneming maar wel subliminale oftewel onbewuste waarneming mogelijk maakt.

In de startblokken
Uit de MRI-scans bleek dat uitsluitend in reactie op de seksuele beelden de beloningsgebieden in het brein actief werden. Deze gebieden houden verband met verlangen (‘wanting’), iets willen hebben en de neiging daar op af te gaan. “Het brein staat dus al in de startblokken direct na het onbewust waarnemen van seksuele stimuli”, aldus onderzoeker dr. Nicole Oei (LUMC). In de groep die L-DOPA had gekregen, was deze activatie significant hoger dan bij de placebogroep. Bij de groep die een dopamineremmer slikte was de activiteit juist significant lager.

Behandeling
Deze onderzoeksresultaten laten zien dat het vroegste – onbewuste – stadium van seksuele motivatie met medicijnen versterkt of verminderd kan worden. Dit biedt aanknopingspunten voor problemen zoals hyperseksualiteit (te veel zin hebben in seks, zoals het geval is bij seksverslaving) maar ook bij hyposeksualiteit, te weinig zin in seks. Beide aandoeningen zijn van oudsher buitengewoon moeilijk te behandelen.